Tips for helping children cope with hurricanes, storms and their aftermath

This blog is available in Spanish and Portuguese below. 

Preparation

Hurricanes are generally predictable, which allows more time to prepare. This period of time can be stressful for kids as they watch their caregivers (often frantically) stock up on food, water, batteries, etc. The anxiety caregivers often experience during this time can be contagious, so it is helpful for them to monitor their own coping strategies when attempting to help their children. Children will frequently turn to the adults in their lives for information, and younger children in particular may have questions about what is happening around them. Children do best when caregivers appear calm and are able to answer their questions in a simple and honest way. The most important message caregivers can convey is that they will be there to protect their children and keep them safe.

Children’s reactions during and following the hurricane

Children will have a wide variety of reactions to a hurricane and its aftermath based on their age, developmental stage and any experience they may have had with storms in the past, in addition to any secondary adversities they may face in the aftermath (e.g., damage to home, loss of belongings, etc.). Typical reactions may include:

  • Concerns and worries about the safety of others, including caregivers, siblings, pets
  • Clinging behavior/fear of separation
  • Increased activity level
  • Difficulty concentrating
  • Angry outbursts, irritability or aggression
  • Physical complaints, such as headaches or stomach pain
  • Changes in school performance
  • Preoccupation with storms or hurricanes (talking about it a lot or playing it out with toys)
  • Increased sensitivity/fear surrounding thunder, wind, rain, etc.
  • Changes in sleep patterns or behavior (including wanting to sleep with caregivers)
  • Changes in appetite 
  • Lack of interest in activities they used to enjoy
  • Teenagers may demonstrate some of the behaviors listed above. They may also engage in more risk-taking behaviors as a means of coping including drinking alcohol, using substances or engaging in dangerous activities.

How caregivers can meet their children’s needs

Children will have many questions during and after a hurricane and will often repeat questions even if they’ve already been answered. Although this can feel frustrating to caregivers, it can help to remember this is their way of attempting to make sense of a scary and unpredictable situation. On the other hand, some children or adolescents may not want to talk about the events and may prefer to distract themselves. 

One way of alleviating children’s anxiety is to make it clear that caregivers are open to answering any questions they may have, and even if they don’t have an immediate answer, they will do their best to give them as much information as possible. It is often best to allow children to take the lead in having these discussions. Often they can only absorb small pieces of information at a time and may feel overwhelmed if provided with too much information at once. For example, a caregiver might say, “I know things may seem confusing or upsetting right now. What questions do you have for me that I might be able to answer?” Here are some additional tips for caregivers to help facilitate children’s adjustment after a storm or hurricane:

  • Although easier said than done, try to remain calm. Children are extremely tuned into caregivers’ own reactions during stressful times, and they will often model their own behavior/coping based on what they observe. 
  • Try to monitor conversations you are having with other adults regarding the storms, flooding, damage, etc. Children are often listening in and can misinterpret what they hear, leading to further anxiety/concerns.
  • Limit and/or supervise media exposure as much as possible. Often the media will show disturbing images and descriptions of the hurricane and its damage, which can again increase children’s anxiety.
  • Reassure children that they will be safe and protected. This may need to be repeated frequently even after the storms pass, particularly in the case of secondary adversities (e.g., flooding).
  • Keep it simple. When answering questions about the hurricane and/or its aftermath it’s best to provide straightforward, factual information and let your child/teen ask any follow-up questions they may have.
  • As difficult as this may be, try to stick to regular routines as much as possible (e.g., eating dinner at the same time, same bed time routine, etc.). This can help to provide children with a sense of order, predictability and control during a time that may feel out of control. Children feel more secure with structure and familiar routine.
  • Help to keep comforting objects in close proximity (e.g., a stuffed animal or blanket).
  • If you do lose power, it can help children to talk about community recovery and reassure them that people are working hard to restore the electricity, phones, water, etc.
  • You may need to provide some extra support at bedtime, as this is most often the time when younger children will express fear/anxiety. Reading stories they enjoy and spending extra time cuddling can help.
  • The hurricane/storms may have disrupted daily activities, and a loss of power may cause boredom. You can help kids by coming up with alternative activities such as board games, card games, arts and crafts, etc. Here is a list of activities that don’t require any supplies.
  • Remain optimistic. Even in the most stressful and difficult situation, your hopeful outlook will go a long way toward helping your children feel confident and secure that things will be OK.
  • Take care of yourself. As a parent or caregiver, you are a key part of helping your child to cope in adaptive ways. Getting the support you need and making sure you are staying healthy will help ensure you are ready and able to help your child. 

How to know when to seek help for your child

If children are continuing to have the reactions described above for more than six weeks after the hurricane, caregivers may wish to consult a mental health professional for an evaluation. Our Trauma and Grief Center at Texas Children’s Hospital, provides evidence-based assessments and interventions to youth between the ages of 7 and 17 who may be experiencing adverse reactions in response to potentially traumatic events. To schedule an appointment, please contact the intake coordinator at 832-822-3829.

Our Trauma and Grief Center is a designated Treatment and Services Adaptation Center of the National Child Traumatic Stress Network (NCTSN). Much of the information contained in this blog comes from resources provided by the NCTSN. For more information, please click here.

(Spanish) Consejos para ayudar a los niños a hacer frente a los huracanes, tormentas y sus consecuencias

Preparación

Huracanes son generalmente previsibles, lo que permite más tiempo para las preparaciones. Este período de tiempo puede ser estresante para niños a medida que observan as sus proveedores de cuidados (muchas veces desesperadamente) abastecerse de comida, agua, baterías y las demás provisiones necesarias. La ansiedad que a menudo experimentan los proveedores de cuidados puede ser contagiosa, por eso es útil que ellos estén atentos a sus propias estrategias de afrontamiento para ayudar a sus niños. Los niños irán frecuentemente recurrir a los adultos en sus vidas para obtener información, y los niños más pequeños en particular pueden tener preguntas sobre que está sucediendo a su alrededor. Los niños van mejor cuando proveedores de cuidados se muestran tranquilos y son capaces de contestar sus preguntas de manera simples y honesta. El mensaje más importante que pueden transmitir los proveedores de cuidados es que ellos estarán presentes para proteger a sus niños y mantenerlos seguros.

Las reacciones de los niños durante y después del huracán

Los niños tendrán una gran variedad de reacciones a un huracán y sus consecuencias según la edad, etapa del desarrollo y cualquier experiencia que ellos puedan haber tenido con tormentas en el pasado, además de cualquier adversidad secundaria que ellos podrán enfrentar como consecuencia (por ejemplo: daño al hogar, la pérdida de las pertenencias, etc.). Las reacciones comunes pueden incluir:

  • Inquietudes y preocupaciones por la seguridad de los demás, incluyendo a proveedores de cuidados, hermanos, mascotas
  • Comportamiento demasiadamente pegajoso/temor a la separación
  • Aumento en el nivel de actividad
  • Dificultad de concentración
  • Arranques de enojo, irritabilidad o agresión
  • Quejas o molestias físicas, tal como dolores de cabeza o de estomago
  • Cambios en el desempeño escolar
  • Preocupación por tormentas o huracanes (hablando mucho de estos temas, o la manifestación de estos temas al jugar)
  • Sensibilidad o temor aumentado en relación al trueno, viento, lluvia, etc.
  • Cambios en el patrón de sueño o comportamiento (incluso queriendo dormir con proveedores de cuidados)
  • Cambios en el apetito
  • Falta de interés en las actividades que solían disfrutar
  • Adolescentes pueden demostrar algunos de los comportamientos mencionados anteriormente. Puede que ellos también participen en conductas impulsivas y de riesgo como medio para sobrellevar incluyendo el consumo de alcohol y sustancias o entablar actividades peligrosas.

Como los proveedores de cuidados pueden satisfacer las necesidades de sus niños

Los niños tendrán muchas preguntas durante y después de un huracán y a menudo repetirán preguntas incluso si ya fueran respondidas. Aunque eso pueda sentirse frustrante para los proveedores de cuidados, puede ayudar recordar que esta es la manera que los niños tienen de tratar de dar sentido a una experiencia atemorizante y imprevisible. Por otra parte, algunos niños u adolescentes quizás no quieran hablar sobre los eventos y pueden preferir a distracciones. 

Una manera de aliviar a la ansiedad de los niños es dejar en claro que los proveedores de cuidados están dispuestos a contestar las preguntas que ellos puedan tener, y que aunque no tengan una respuesta inmediata, ellos irán hacer su mejor para darle a los niños toda la información posible. A menudo es mejor dejar que los niños tomen la delantera en tener estas conversaciones. Muchas veces ellos no más pueden absorber pequeñas porciones de información a la vez y puede que se sientan abrumados si se les proporciona demasiada información de una vez. Por ejemplo, un proveedor de cuidado puede decir, “Yo sé que las cosas pueden parecer confusas y perturbadoras en este momento. Qué preguntas tienes para mi que yo pueda responder?” Siguen algunos consejos adicionales para que proveedores de cuidados puedan ayudar a facilitar la adaptación de los niños después de una tormenta o un huracán:

  • Aunque sea más fácil de decir que de hacer, trate de mantener la calma. Los niños son extremamente sintonizados con las reacciones de sus proveedores de cuidados durante momentos de estrés, y frecuentemente exhiben su comportamiento/estrategia de afrontamiento basado en lo que ellos observan.
  • Trate de monitorear las conversaciones que entablas con otros adultos sobre las tormentas, inundaciones, los daños, y etc. Los niños a menudo andan escuchando y pueden malinterpretar lo que escuchan, causando mayor ansiedad/inquietud.
  • Limite y/o supervise exposición a los medios de comunicación tanto como sea posible. A menudo los medios de comunicación mostrarán imágenes perturbadoras y descripciones del huracán y los daños causados por el, lo que puede aumentar el nivel de ansiedad de los niños.
  • Asegure a los niños que ellos estarán seguros y protegidos. Puede que esta información necesite ser repetida varias veces hasta después que pase la tormenta, especialmente en caso de adversidades secundarias (por ejemplo inundación de la casa).
  • Transmite la información de manera sencilla. Al contestar preguntas sobre el huracán y sus consecuencias es mejor proveer información directa y de hecho y dejar que su niño/adolescente hagan la demás preguntas que puedan tener.
  • Aunque pueda parecer difícil, trate de seguir su rutina regular al máximo posible (por ejemplo cenar a la misma hora, hacer las mismas cosas antes acostarse, etc.) Esto puede ayudar a proveer un sentido de orden, previsibilidad y control durante un momento en que pueda sentirse fuera de control. Los niños se sienten más seguros con estructura y rutina familiar.
  • Ayúdelos a guardar objetos reconfortantes cerca (por ejemplo un peluche, o una cobija).
  • Si usted pierde electricidad, puede que ayude a los niños hablar de la recuperación de la comunidad y asegurarlos que la gente esta trabajando duro para restaurar la electricidad, las linease telefónicas, el agua, etc.
  • Puede que usted tenga que prestar apoyo adicional a la hora de acostarse, ya que a menudo es el momento en que los niños más pequeños expresarán sus miedos/ansiedades. El contar historias que les gustan y dedicar más tiempo abrazándoles puede ayudar.
  • Los huracanes y las tormentas pueden haber afectado a las actividades diarias, y la pérdida de electricidad puede causar aburrimiento. Usted puede ayudar a los niños animándolos a inventar actividades alternativas, tales como los juegos de mesa, juegos de cartas, artesanías, etc.
  • Mantenga el optimismo. Aún en las situaciones más estresantes y difíciles, su perspectiva esperanzada servirá para que sus niños se sientan seguros que todo va salir bien.
  • Practique el cuidado propio. Como padre o proveedor de cuidados, usted es una parte vital de ayudar a que su niño sobrelleve de manera positiva y adaptiva. Conseguir el apoyo necesario para usted mismo y asegurándose de que usted mantenga su salud ayudará que usted este listo y capaz de ayudar a su niño.

Cómo saber cuándo debe buscar ayuda para su hijo/a

Si los niños continúan teniendo las reacciones descritas anteriormente por más de seis semanas después del huracán, los proveedores de cuidados pueden consultar con un profesional de salud mental para una evaluación. Nuestro Centro de Trauma y Duelo en el Texas Children's Hospital proporciona evaluaciones e intervenciones terapéuticas basadas en la evidencia científica a jóvenes entre las edades de 7 y 17 años que pueden estar experimentando reacciones adversas en respuesta a eventos potencialmente traumáticos. Para programar una cita, por favor comuníquese con el coordinador de admisión al 832-822-3829.

Nuestro Centro de Trauma y Duelo es un Centro de Adaptación de Tratamiento y Servicios designado de la Red Nacional de Estrés Traumático Infantil (NCTSN). Gran parte de la información contenida en este blog proviene de los recursos proporcionados por la NCTSN. Para obtener más información, haga clic aquí.

 

(Portuguese) Dicas para ajudar as crianças lidar com furacões, tempestades e suas consequências  

Preparação

Os furacões são geralmente previsíveis, o que proporciona mais tempo para as pessoas fazerem preparativos. Esse período pode ser estressante para as crianças, ao observarem os seus cuidadores (muitas vezes desesperadamente) adquirindo reservas de comida, água, baterias, etc. A ansiedade que os cuidadores muitas vezes sentem pode ser contagiosa, por isso é importante que eles estejam atentos às suas próprias estratégias de enfrentamento ao estresse para ajudar às suas crianças. As crianças frequentemente recorrem aos adultos em suas vidas para obter informações, e as crianças mais jovens, em particular, podem ter perguntas sobre o que está acontecendo ao seu redor. As crianças se adaptam melhor quando seus cuidadores aparentam estar calmos e são capazes de responder às suas perguntas de maneira simples e honesta. A mensagem mais importante que os cuidadores podem transmitir é que eles estarão presentes para proteger as crianças e mantê-las seguras. 

Reações das crianças durante e após um furação

As crianças terão reações vastamente diversas ao furacão e suas consequências dependendo de sua idade, etapa de desenvolvimento, e qualquer experiência que tenham vivido com tempestades no passado, além de qualquer adversidade secundária relacionada ao desastre (por exemplo, danos ao lar, perda de pertences, etc.). Reações típicas podem incluir:

  • Preocupação sobre a segurança de outras pessoas, incluindo seus cuidadores, irmãos e animais de estimação
  • Comportamento pegajoso/medo de separação
  • Aumento no nível de atividade
  • Dificuldade para se concentrar
  • Explosões de raiva, irritabilidade ou agressão 
  • Queixas de dor física, como dores de cabeça ou estômago.
  • Mudanças no desempenho escolar
  • Preocupação com tempestades ou furacões (falando sobre esses assuntos com muita frequência ou dramatizando com brinquedos)
  • Aumento de sensibilidade/medo do vento, chuva, trovões, etc.
  • Mudanças em padrões de sono ou comportamento (incluindo vontade de dormir com seus cuidadores)
  • Mudanças no apetite
  • Falta de interesse em atividades nas quais eles gostavam de participar antes
  • Os adolescentes podem demonstrar alguns destes comportamentos listados acima. Eles podem também participar em comportamentos de alto risco como mecanismo de lidar com a situação, incluindo consumo de álcool, substâncias ou participação em atividades perigosas. 

Como podem os cuidadores suprir às necessidades de suas crianças?

As crianças terão muitas perguntas durante e depois de um furacão e frequentemente repetirão perguntas mesmo que já tenham sido respondidas. Embora isso possa ser frustrante para os cuidadores, é importante lembrar que este é o jeito deles tentarem fazer sentido de uma situação imprevisível e assustadora. Por outro lado, algumas crianças ou adolescentes podem não ter vontade de falar sobre os eventos e preferem se distrair. 

Uma maneira de aliviar a ansiedade das crianças é de deixar claro a elas que os cuidadores estão dispostos a responder quaisquer perguntas que tenham, e que mesmo que não saibam as respostas imediatamente, eles farão o seu melhor esforço para dar o máximo de informação possível. Normalmente, é melhor deixar que as crianças assumam a liderança destas conversas. Geralmente, elas só podem absorver pequenos pedaços de informação de cada vez, e podem se sentir sobrecarregadas se receberem muita informação de uma vez só. Por exemplo, um cuidador pode dizer “Eu sei que as coisas podem parecer confusas e difíceis agora. Quais perguntas você tem para mim que eu talvez possa responder?” Seguem abaixo dicas adicionais para os cuidadores facilitarem a adaptação das crianças depois de uma tempestade ou furacão: 

  • Embora seja mais fácil dizer do que fazer, tente manter a calma. As crianças estão em extrema sintonia com as reações de seus cuidadores durante situações estressantes e podem modelar suas próprias reações de acordo com o que observam neles.
  • Tente prestar mais atenção às suas conversas com outros adultos sobre as tempestades, inundações, danos causados, etc. Muitas vezes as crianças estão à escuta e podem mal-interpretar o que estão ouvindo, causando-lhes maior ansiedade e preocupações.
  • Limite e/ou supervisione a exposição à mídia tanto quanto possível. Frequentemente, a mídia mostrará imagens perturbadoras e descrições do furacão e os danos causados, o que pode aumentar a ansiedade das crianças. 
  • Enfatize às crianças que elas vão estar protegidas e seguras. É provável que isto tenha que ser repetido com frequência mesmo depois da tempestade, e especialmente se houver adversidades secundárias tais como inundação, etc.
  • Mantenha a simplicidade. Quando estiver respondendo à perguntas sobre o furacão e/ou suas consequências, é melhor dar informação direta e embasada em fatos concretos, deixando que suas crianças/adolescentes gerem perguntas adicionais à medida que precisarem de informação.
  • Por mais difícil que seja, tente manter as rotinas habituais o máximo possível (por exemplo: jantar na mesma hora, manter a rotina antes de dormir, etc.) Isso pode ajudar a proporcionar um sentido de ordem, previsibilidade e controle às crianças durante um momento em que tudo pode se sentir fora de controle. As crianças se sentem mais seguras com estrutura e rotina familiar. 
  • Ajude a manter objetos reconfortantes perto da criança (por exemplo: um bicho de pelúcia ou cobertor).
  • Se perder a eletricidade/luz, falar sobre a recuperação da comunidade pode ajudar as crianças. Assegure-as que as pessoas estão trabalhando arduamente para restaurar a luz, os telefones, a água, etc.
  • Poderá tornar-se necessário prestar mais apoio às crianças antes de dormir, já que esse é o momento mais comum para as crianças mais jovens revelarem seus medos e ansiedades. Ler ou contar histórias que elas gostam e passar mais tempo dando carinho para elas pode ajudar.
  • O furacão/tempestade poder ter interrompido as atividades diárias, e a falta de eletricidade pode causar tédio. Você pode ajudar as crianças a inventar atividades alternativas como jogos de tabuleiro, jogos de cartas, artes e artesanatos, etc. 
  • Mantenha-se otimista. Mesmo durante a situação mais estressante e difícil, sua perspectiva esperançosa terá um efeito positivo e ajudará às suas crianças se sentirem mais seguras e confiantes em que tudo irá dar certo.
  • Se cuide. Como pai ou cuidador, você é uma parte essencial em ajudar sua criança a enfrentar as dificuldades de maneira que venha a incentivar sua adaptação positiva. Obter o apoio que você precisa e ter certeza de cuidar de sua própria saúde contribuirá para que você esteja pronto e capaz de ajudar a sua criança.

Como saber quando procurar ajuda para sua criança

Se as crianças continuam tendo as reações descritas acima por mais de seis semanas após o furacão, os cuidadores poderão consultar um profissional na área de saúde mental para uma avaliação. Nosso Centro de Trauma e Luto no Texas Children’s Hospital, providencia avaliações e intervenções terapêuticas embasadas em evidências científicas para jovens entre 7 e 17 anos de idade que podem estar experimentando reações adversas em função de eventos potencialmente traumáticos. Para agendar uma consulta, entre em contato com o coordenador de admissões por telefone: 832-822-3829. 

Nosso Centro de Trauma e Luto é um Centro de Adaptação de Tratamentos e Serviços designado da Rede Nacional de Estresse Traumático Infantil (NCTSN) . Grande parte da informação contida neste blog vem de recursos fornecidos pela NCTSN. Para mais informações, clique aqui

Post by:

Julie Kaplow, Ph.D., A.B.P.P., Director of the Trauma and Grief Center at Texas Children’s Hospital